女子多次过敏险致命 竟是因为曾被蜱虫叮咬

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“我没办法呼吸!”这名女子用嘶哑的气音低吼。在爱荷华大学医院的急诊室里,她的妹妹焦急地看着柜台后方的职员。这名女子摇摇晃晃地无法站稳,她的呼吸急促且出现杂音,胸口明显上下起伏。突然间,她似乎觉得衣服太紧,拉扯着自己的长袖运动衫领口,接着把衣服往上拉起脱掉,扔在地上。

女子多次过敏险致命 竟是因为曾被蜱虫叮咬

这名五十四岁的女子摊倒在妹妹找到的轮椅上,被飞快地送进急诊室内部。接下来她依稀记得的画面只有担忧的面孔、针头和医疗资料。她的血压低到危险,心跳加速。医生以肾上腺素和类固醇为她治疗,不过一直要到数小时后,她才有办法开口解释那晚发生了什么事。

突发怪病:双手痒得要命、难以呼吸

她告诉医生们,当时她待在爱荷华州乡下的母亲家中。正当她要上床睡觉时,突然感到掌心一阵刺痛。她立刻认出了这熟悉的感觉:过去的八年间她曾有过两次相同经验,感觉到双手异常地痒,有时是双脚。每次发痒后,紧接着都会有喉咙收紧的感觉,令她感到害怕。

她开车到距离数英里远的妹妹家,再换妹妹载她到医院。她打开车窗,想让冬夜的冷空气进来。接着她使劲呼吸。眼前开始出现黑点,但她凭着意志力要自己别昏过去。

过去发生的那两次过敏反应都没有这次来得严重。她从自己查到的资料中得知这是过敏性休克,一种有可能致命的过敏反应。症状经药物治疗后获得解除。她在医院待了一晚,确定这次的发作结束后,就返回母亲家中,并立刻向当地的过敏科医生预约门诊。

致命过敏是因为吃了牛肉?

医生花了近两个小时,调查这名女子接触过的食物、植物、毒物,或任何可能引发此一致命过敏反应的事物。然而当天她并未接触到什么新事物;她吃到或碰到的所有东西,在这次发作之前和之后都接触过许多次。

就成人来说,造成严重过敏反应最常见的原因就是食物,但这名过敏科医生并未找到任何的嫌疑犯。他感到困惑不解,并要求她在过去若曾得到诊断,务必要告诉他内容。

回到纽约长岛的家后,好几个月来,这名女子所吃的一切食物都令她焦虑不安,而且每晚上床时都觉得忧心忡忡。她总是随身携带一瓶苯海拉明和一支肾上腺素注射笔,但还是会担心下次发作时,要是她离医院太远,不知道会发生什么事。

而当下一次过敏真的发作时(只隔了十个月),她人早已在纽约东帕乔格(East Patchogue)的布鲁克海文纪念医院(Brookhaven Memorial Hospital)里。当时为了沙门氏菌所引起的严重肠胃炎,她正在那里接受抗生素治疗。在经过数天只摄取无味的液体后,她的第一餐是牛腩搭配马铃薯和胡萝卜。食物闻起来很香,只是她完全没胃口。尽管如此,她还是勉强自己吃了几口,毕竟这是她踏上返家之路的第一步。

数小时后,她感觉到头顶有股奇怪的刺痒感,于是反射性地去抓,接着才惊觉是怎么回事。她心想,不要现在啊!她抓住仍在输液的点滴架,跑到走廊上。“我需要护士!”她大喊。此时,她感觉到心脏正猛烈跳动,非常清楚接下来会发生什么事。穿着手术室刷手衣的医院员工朝她跑来。是恐慌发作吗?不,她告诉他们,是过敏。

他们协助她回到床上,并给予她氧气、苯海拉明和类固醇。发生了什么事?其中一人问。她叙述了所有的经过,并加上某件她刚才意识到的事:每次过敏似乎都是在她吃了牛肉的数小时后发作。在她的日常饮食中固定都会出现肉,而且她也很爱吃肉。虽然她没有在每次吃了汉堡或牛排后,都发生这样的事,但她很确定自己在每次发作前都吃了牛排(或是这次的牛腩)。

真凶竟然是蜱虫

医生们对她的发现半信半疑。新的食物过敏就成人来说十分少见,尤其是像她这么严重的案例。比起牛肉,这更有可能是他们给的抗生素所引发的过敏。不过这名病人很难接受他们的说法。这或许能说明这次过敏发作的原因,但之前的那几次呢?当时她又没有在服用抗生素。医生们也回答不出来。

某位护士有着不同的推论,这名病人之前也曾听别人说过,但从未认真看待。这位护士告诉她有一种蜱虫,只要被它咬到就会对肉过敏。对此这位护士知道的也不多,不过建议她应该调查看看。

这名女子过去曾被蜱虫咬过——毕竟就住在长岛,哪可能不被咬?不过,被蜱虫咬真的有可能造成如此激烈的过敏反应吗?她回家后开始着手调查,结果发现确实有可能:只要被“孤星蜱虫”(lone star tick,一种蛛形纲动物,因背上有星形白点而得名)咬到,就有可能对哺乳动物的肉产生过敏反应。有一种糖分子叫做“α-半乳糖甘酵素”(galactose-α-1, 3-galactose,或是较通俗的alpha-gal,都是其原文称呼),是触发过敏的原因。这是一种碳水化合物,在所有非灵长哺乳类动物的肉里都找得到。

目前还不清楚被孤星蜱虫咬到会如何触发过敏反应。孤星蜱虫(活动范围从佛罗里达州南部延伸到缅因州,向西最远可到爱荷华州)以及因它而产生的α-半乳糖甘酵素过敏,这两者的关联最早可见于2009年。当时维吉尼亚大学的汤玛斯‧普拉特米尔斯(Thomas Platt-Mills)教授曾留下相关记述,而他自己也曾发展出这样的过敏反应。就大多数的食物过敏而言,症状在病人食入过敏原的几分钟内就会出现。然而α-半乳糖甘酵素的过敏反应有所不同,会拖得比较久。从出疹、恶心、呼吸急促到过敏性休克,这些症状有可能在病人吃了含肉的一餐后,相隔四到六小时才会出现。更奇怪的是,过敏反应不是在每次接触过敏原后都会出现。只要进行血检,找出α-半乳糖甘酵素的抗体,就能确定诊断为肉类过敏。这名女子联络了黛安‧赛默曼(Diane Cymerman),一位她在几年前因季节性过敏而看过的过敏科医生。赛默曼要她的病人列出上一次在医院发作前,她吃过的所有食物,并要她抽血检查,确认是否对α-半乳糖甘酵素及清单上的任一食物(连调味用的黑胡椒和荷兰芹都算)产生抗体。

第一回的检查结果在同一周内回报:她对牛肉有中等程度的过敏,其他则一切正常。在接下来的一个月内,α-半乳糖甘酵素抗体的检测结果也出炉了:她对α-半乳糖甘酵素严重过敏。赛默曼打电话向这位病人报告结果。她必须要避免食用哺乳动物的肉,以及所有相关的加工产品,包括Jell-O果冻和其他以明胶制成的食品药物。就连用烤过肉的烤架料理食物,也可能会导致食物沾染上足够的α-半乳糖甘酵素,进而引发过敏反应。

这名病人联络了爱荷华州的那位过敏科医生,告诉他诊断结果。对方感到十分惊讶,因为他最近才听了关于这种新型过敏的讲座,而在她的案例之前,他也从未见过这样的过敏反应。对于这位爱荷华州的新移民而言,放弃吃牛肉和其他哺乳类动物的肉,可说是一点也不容易。她告诉我,在某些日子里,光是一想到多汁的汉堡或牛排,就令她的胃咕噜叫个不停。但接着她回忆起过敏发作的恐怖经历,以及开车到爱荷华大学医院的漫长路途,就还是乖乖认命,继续吃她的鸡肉、鱼肉和蔬菜。


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